中國國際貿易促進委員會

美國民商事訴訟規則簡析

很多中國公司在美國商事訴訟中敗訴,是因為在交易時沒有做好法務工作,在訴訟過程中對訴訟程序、判決執行,以及代理律師的職能等存在誤解。為此,本文簡單介紹美國民商事訴訟的實質和程序規則,并介紹中國公司如何管理在美國的訴訟風險。

一、提起民事訴訟的條件

在美國提起訴訟主要需要滿足以下條件:原告按法定程序將訴訟文書有效送達至被告,美國法院對爭議事項有司法管轄權,審理法院對被告具有司法管轄權。

原告在起訴階段,不需要向法院提供證據,但是其所作的事實陳述要具體清晰、完整準確,留待今后繼續取證才能明確的事實可以如此說明。在準備起訴書時,原告必須和律師緊密配合,與律師分享相關事實與文件,逐句核實起訴書的內容。

在美國,法院通常不會自行審查起訴狀的充分性,更不會對起訴書作實質事實審查。法院一般不在被告未提出請求的情況下,主動撤銷存在缺陷的起訴。

二、應訴

在美國聯邦民事案件中,除非有特殊情況、雙方約定或法院批準,被告通常需在被送達傳票及起訴狀后的21天內進行答辯,或者提出抗辯的答辯前動議。各州法律也有類似的規則。

如果被告提起撤銷原告的訴訟的動議,那么法官必須把法律和事實朝著對原告最有利的方向理解。如果依此標準,原告有可能有受法律保護的權益受到侵害,法官就不可撤案。簡言之,美國民事案件的實質立案要求不高。

如果被告沒有在規定的時間進行答辯,原告可以提出不應訴判決的動議。不應訴判決是案件實體的終局判決,即判決原告勝訴。該等判決一般不可撤銷,被告基本上失去了實體上抗辯的機會,甚至還可能被法院處以罰金。

三、取證

訴訟雙方都提交以及有效送達了第一輪訴訟文書,且法院沒有批準被告提出的答辯前動議后,案件則進入了調查取證階段。

調查取證過程主要由雙方律師具體落實完成。如果雙方律師在取證過程中存在爭議,可以請求法院裁決,比如請求法官裁定某證據是否相關,或者一方可以請求法官命令對方提交與爭議相關的證據。

如果當事人無故錯過提交證據的時限、銷毀證據、或者拒絕參與庭外錄證,法官很可能“罔顧事實”,就證據可能證明的事實爭議朝著對他們相反的方向直接判決。

四、審理

在美國,除非雙方另外約定,那么一般是法官審理法律,而陪審團審理證據、認定事實。在商事訴訟中,律師需要向沒有經過系統的法律訓練的公民陪審團把復雜的事實解釋清楚, 說服上至12個人的陪審團成員達成法定的一致意見,才能勝訴。這就更需要客戶在庭審之前,耐心配合律師的調查取證,否則律師都可能不理解案件的事實全貌,或者關鍵細節,而在庭審時難圓其說、甚至不攻自破。

五、判決的執行

如果原告勝訴,被告可以向上級法院提出上訴。聯邦民事訴訟規則規定了30天的暫停執行判決的期限,以便敗訴方安排付款或另做打算。

中方在與美方貿易時,經常遇到美方買家不支付應收貨款的問題。中方即使勝訴,很多時候會因為其買家作為公司實體沒有資產、或者隱匿資產,很難執行勝訴判決。而買家公司的股東或者關聯公司即使有資產,也因為沒有為該筆應付貨款作擔保,一般不會為該筆債務產生的判決負責。

六、給中方的建議

很多中國客戶不擅長使用美國商業律師為交易做好前期的法律盡職調查,起草好符合美國法律和商業慣例的交易文件。他們經常套用中國的法律和慣例,寫出一些美國法律下“四不像”的文件。這不僅容易產生爭議,而且在爭議發生之后,往往出現很多稀奇古怪的法律問題,使得訴訟過程更加漫長、結果更具不確定性。

所以,在對美貿易或者投資交易中,中方交易之前應該聘請合適的美國商業律師,配合律師的工作,做好交易法律盡職調查和法律文件起草工作,防患于未然。在爭議出現之后,中方必須聘請合適的美國商業訴訟律師,認真配合律師做好訴訟的各項程序和實質工作。

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